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智能制造的产业转移中拥有极大机会
发布时间:2018-07-09 15:32

  2016年底,AI手机究竟如何尚且模糊,头部玩家就已争先恐后。手机芯片中是否集成AI处理器,将会成为行业差异化竞争的关键点。
 
  受制于芯片供应商的手机公司也在摸索。或是像vivo一样建立自己的AI引擎,或是如小米的语音助手,从更广阔的物联网切入。
 
  几乎所有主流玩家都意识到,就像智能机对功能机的颠覆,AI拓宽了手机终端的能力。这不仅是一场算力革命,更重要的是,手机从信息终端延展到了提供生活服务的平台,可能重塑其在整个信息产业链中的位置。
 
  华为荣耀发布了荣耀magic AI手机,成为业内第一个吃螃蟹的人,但因复杂原因销量不佳。外界不乏质疑,即使在华为内部,团队也承受了不少压力。
 
  “害怕像当年的双摄像头一样,收不到市场效果。”荣耀CEO赵明回忆说,整个项目推进得很艰难。
 
  但不到一年,AI角逐从芯片级悄然打响。2017年9月,华为和苹果相继发布各自的AI芯片,传统芯片巨头高通、三星也不甘落后,推出搭载AI算法的芯片,伺机卡位。
 
  手机AI大脑
 
  AI手机直到今天也没有一个统一的清晰概念和标准。但最早的AI手机说法,从AI手机芯片开始。
 
  2017年4月,苹果的芯片制造商台积电开始量产A11芯片,到7月出货量已达到5000万块。这款内置了神经网络计算单元的芯片被搭载进当年9月的新一代iPhone。
 
  前脚接后脚,华为推出了麒麟970芯片,这款芯片封装了专门的NPU计算单元,并开始在华为及荣耀的中高端产品中大量使用。
 
  双方都宣称自己发布的是全球首款AI手机芯片,但那时,AI手机到底是什么,与智能手机有何本质区别,大家或许有过愿景,但并无共识。
 
  2016年是AI元年,热钱不断涌入。据第三方融资数据统计机构平台鲸准显示,AI领域的投资总额在1224亿元。
 
  手机行业历来是新技术的率先落地者,但AI究竟会带来多大的改变,大部分厂商没有概念。
 
  2016年四季度起,全球手机市场进入下行通道,首次负增长,出货量同比下降0.5%。与“曲面屏”等概念一样,AI起初仅被视为刺激市场的手法。大部分厂商要么搭载云端AI,要么接入第三方AI应用,能让人记住的多是手机速度变快和电池续航的增强。
 
  但在越来越多的互联网用户场景中,数据传输和运算都将更加耗时,且功率消耗巨大。仅靠云端AI的运算能力,已满足不了需求。
 
  人工智能专家刘锋对《财经》记者解释,如果把互联网看做一个大脑,云端AI是中枢神经系统,而设置在前端的AI芯片更像是末梢神经。
 
  如果把AI看成附加于手机系统之上的运算能力,芯片则是完成计算的核心,相当于手机AI的大脑。
 
  也就是说,从算法原理上看,云端AI与集成在芯片上的AI没有本质区别,但后者成为了提高手机运算处理能力、减少功耗的关键。
 
  华为称,单独搭载NPU的麒麟970芯片能在每秒钟识别2000张图像,比搭载普通CPU模式的芯片快20倍。苹果的A11每秒运算次数最高可达 6000 亿次。这样的算力,云端AI无法提供。
 
  很快,几个月后,手机行业的主流玩家开始形成统一观点,真正的AI手机,至少应该搭载一块AI之芯。
 
  今年5月,中国电信发布的《AI终端白皮书》支持了这一看法。白皮书将AI手机定义为基于专用 AI 单元或通用硬件单元(CPU、GPU、DSP)综合调度提供AI算力,并加载深度学习AI应用的全网通手机。
 
  趋势之下,主流玩家都坐不住了。2017年9月,苹果及华为宣布推出AI芯片后,韩国媒体报道全球手机市场份额第一的三星也已在研发多种AI芯片。高通则强调已在其中高端芯片上,提供了人工智能所需要的计算能力。高通是目前最大移动芯片供应商,全球43%的手机使用其芯片。
 
  荣耀CEO赵明认为,芯片端的先发优势,为华为至少抢占了半年到一年的时间。他对《财经》记者表示:“如果说其他品牌不在AI处理能力上提升,差距会进一步拉大。比如未来复杂照片的场景,图像语义分割可能会分割成五层六层。”
 
  华为自2016年手机销量超过1亿后,从未掩饰过在移动端的野心。在今年6月的一次发布会上,华为消费者BG总裁余承东把出货量定在了2亿部。如果实现,将紧逼处于第二位的苹果。
 
  麒麟AI芯片研发至少始于六年前。一位海思内部人士告诉《财经》记者,在总共1万人的海思团队中,有3000人在做手机芯片。与华为一样,芯片是苹果最重要,也最不为人所了解的部门。2010年以来,苹果一直在研究这项成本高昂、极其复杂的硅科学。
 
  从某种意义上讲,传统芯片巨头反应滞后了。高通于2017年12月发布了其人工智能旗舰芯片骁龙845,完成了AI从云端到终端的过渡,晚了一个季度。又过了四个月,在宣称已投入研发AI芯片后一年半,三星终于推出了一款名为Exynos 9610的芯片。虽然该芯片主打AI,但更多基于软件层面,并未带有独立硬件单元。
 
  不过,这并不代表这些巨头以及它们所扶持的其余手机厂商掉队了。与华为及苹果不同,骁龙845采用异构计算的技术路线,不同的任务调用不同模块的计算能力。
 
  独立AI模块及硬件单元组合是目前两种最主流的AI芯片搭建方式,苹果及华为属于前者,高通属于后者。一位业内人士告诉《财经》记者,在图形处理(GPU)方面,高通实力绝对不输,两种主流的芯片搭建方式目前差别并不十分明显。
 
  根据第三方数据统计机构Strategy Analytics 2016年发布的数据估测,未来三年高通将覆盖全球37亿部智能手机,几乎占了半壁江山。一位国内手机产品经理对《财经》记者表示,小米90%使用了高通芯片,而国内市场排名第二、三位的OPPO及vivo则采用了60%的高通芯片。这些品牌的部分旗舰机和高端机型都搭载了骁龙845芯片。
 
  这意味着在不久的将来,芯片级AI就会成为主流手机厂商的标配。
 
  生态跑马赛
 
  随着人工智能产业的发展,芯片、算法、集成等各环节的供应增多,AI级芯片虽有先发优势,但并不绝对。
 
  如果说芯片是手机AI的大脑,这场角逐的入场券,那么围绕其AI能力建立起的应用生态则是未来。
 
  华为海思芯片的一位工程师对《财经》记者举例,“未来打开摄像头,不仅是摄像,还能镶嵌进识别功能,这些功能又链接着各种服务应用。”AI不仅体现在续航能力、拍摄功能的变强,而是彻底改变手机的用户体验。
 
  “否则只有AI引擎,所有的体验跟原来一样,只是打开APP的速度比其他人快,这个太传统了。”赵明表示,从这个层面讲,应用生态将是区别其他竞争对手的关键。
 
  在赵明看来,AI手机可分为三个层次:AI芯片、AI系统以及AI应用。
 
  “一部分的能力规划到芯片上,另一部分在智慧系统(云端AI)上,剩下的能力部分与AI应用结合。”赵明说道,以拍摄功能为例,拍照只是应用层的结果,后方需要系统及芯片两个底层能力的支持。
 
  vivo CEO沈炜也认为,AI不仅在功能硬件上带来改变,同时也在重新定义手机终端的未来及手机企业自身。
 
  事实上,AI竞赛从云端开始延伸,边界越来越宽,已碰触到了终端厂商的敏感神经。


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